Pourquoi la fumée de feu de forêt est-elle beaucoup plus dangereuse que vous ne le réalisez?

Alors que les incendies de forêt ont récemment ravagé le pays, une spécialiste de la qualité de l'air explique comment la fumée a étouffé sa communauté et propose des plans pour survivre dans un avenir enflammé.

C’est la fin du mois d’août lorsque je reçois un appel d’une grand-mère. Elle vit à Seeley Lake, dans le Montana, et elle a entendu dire que nous avions des purificateurs d’air équipés de filtres à air particulaire haute efficacité (HEPA) pouvant contribuer à la réduction de la fumée. Elle en a besoin d’un pour la chambre de bébé. Je lui explique que nous n’en avons pas et lui explique comment en acheter un. Elle tousse et se tait avant de demander combien ils coûtent. Presque toutes les personnes à qui je parle à Seeley Lake ont cette toux. La famille n’a pas beaucoup d’argent, dit-elle, mais elle promet de commander un filtre pour l’enfant. Les petits filtres - ceux qui peuvent nettoyer une chambre à coucher jusqu'à 75 pieds carrés - coûtent environ 70 $ chacun. Le lendemain, le feu de forêt qui brûle depuis des semaines dans la forêt nationale de Lolo, au nord-est de la ville, se rapproche du quartier de la femme et le bureau du shérif du comté l’évacue. Je me demande si le filtre sera là lorsque la famille rentrera chez elle. Je sais que la fumée sera.





En tant que spécialiste de la qualité de l'air auprès du département de la santé du comté de Missoula, dans le Montana, mon travail consiste à comprendre la pollution de l'air, à la contrôler autant que possible et à aider les gens à se protéger de ses effets. Je me concentre sur la gestion de la fumée: émettre des permis pour les brûlés extérieurs et informer les résidents de ce à quoi s'attendre de la fumée lorsque des incendies de forêt l'envoient à notre manière.

Si mon travail ne concernait que la façon dont la fumée se déplace, ce serait simple. Pas facile, remarquez, la fumée des feux de forêt est éclatante et étrange. C’est juste que se concentrer uniquement sur la science serait amusant pour un nerd de la fumée comme moi.

Mais les orages ont traversé l'ouest du Montana, provoquant une série d'incendies autour du comté de Missoula. Un par un, ils ont commencé à exploser, étouffant les petites villes en fumée. L'immense incendie de Rice Ridge a brûlé directement au-dessus de la localité de Seeley Lake et chaque nuit, de la fumée remplissait la vallée, se construisant chaque heure et créant des conditions de respiration dangereuses que nous n'avions jamais vues auparavant. Au sud, l'incendie de Lolo Peak envoyait de la fumée chaque jour dans la vallée de Bitterroot, créant souvent un air dangereux et irrespirable pour ses habitants.

Jamais nous n'avions vu autant de feux de forêt si près de chez nous depuis autant de semaines. L’indice de la qualité de l’air de l’Agence de protection de l’environnement comporte six catégories: bon, modéré, insalubre pour les groupes sensibles, insalubre, très insalubre et dangereux. L’air de Seeley Lake est devenu dangereux 18 jours un été.

L'année dernière, des incendies de forêt ont sévi dans tout le pays. Les flammes qui ont frappé le nord de la Californie en 2016 à elles seules ont tué 44 personnes et causé plus de 9 milliards de dollars de dégâts. Mais ce n’est pas seulement un problème récent, il ne se limite pas à l’Occident. Les incendies ont touché 49 États en 2017, y compris une bande allant de la Floride à la Virginie. Plus de 9 millions d’acres ont été brûlés dans l’ensemble du pays, contre une moyenne annuelle de 6,5 millions d’acres.

Les communautés qui sont loin d'un feu de forêt peuvent également être touchées. Un satellite NOAA-NASA a montré que la fumée des incendies de l’ouest de l’été dernier s’est propagée le long du jet stream jusqu’à l’est, à New York et en Pennsylvanie. Parfois, une telle fumée à longue distance ne fait que créer une brume à l’horizon. D'autres fois, il atterrit de plein fouet, exposant de nouvelles zones à des niveaux potentiellement dangereux de particules. Découvrez ce que ce pompier a vécu lorsqu'il a été brûlé par un incendie.



C’est cette matière particulaire - un polluant si fin qu’elle peut pénétrer dans votre circulation sanguine lorsque vous l'inspirez -, ce qui rend la fumée si dangereuse. Les personnes âgées, les cardiaques ou les poumons, les femmes enceintes et les enfants sont les plus exposés. Les particules fines proviennent également de sources autres que les incendies de forêt: les cheminées industrielles, les voitures, les centrales électriques, les poêles à bois et les cheminées y contribuent. Dans de nombreuses régions du pays, en particulier en Nouvelle-Angleterre, une part considérable de la pollution atmosphérique provient de la fumée de bois des habitations, en particulier en hiver.

La matière particulaire est un polluant cumulatif. Par conséquent, plus vous y êtes exposé, plus il est mauvais pour vous. Il aggrave les symptômes de l'asthme et provoque une diminution de la fonction pulmonaire et une respiration sifflante. Une étude récente de l'Université Harvard sur les Américains âgés de 65 ans et plus a révélé que lorsque la concentration de particules n'augmentait que de 10 microgrammes par mètre cube, les chances qu'une personne meure au cours des 12 années analysées par l'étude augmentaient de 7,3%. Ces chercheurs ont également découvert que la réduction de la pollution par les particules fines d’un microgramme par mètre cube à l’échelle nationale permettrait de sauver environ 12 000 vies chaque année. Ce sont les autres effets néfastes de la pollution atmosphérique sur votre corps.

La pollution peut être particulièrement difficile à échapper dans des régions montagneuses comme celle du Montana. Quand la fumée descend dans la vallée, le monde rétrécit. Tout ce qui est plus qu’un pâté de maisons disparaît derrière un mur de fumée blanche. Les oiseaux sont silencieux. La fumée traverse les fissures des portes et des fenêtres. Il suit les systèmes de ventilation dans les maisons.

Sans système de filtration, l'intérieur ne fournit pas de refuge. Et dans les régions rurales du Montana, où la climatisation est rare, la plupart des habitants ouvrent leurs fenêtres la nuit pour se soulager de l'air chaud et étouffant de l'été, même au milieu de la fumée. L'air se réchauffe suffisamment l'après-midi pour se lever et emporter la fumée, offrant ainsi de précieuses heures de répit. Mais chaque nuit, il descend et chaque matin, il reste plus longtemps dans la vallée que la veille.

En l'absence de systèmes d'air centraux avec filtration des particules fines, la meilleure défense contre la fumée est un filtre HEPA, qui peut réduire de plus de 99% les particules fines présentes dans une pièce. Cependant, alors que la fumée des feux de forêt est devenue de plus en plus commune depuis 2000, les filtres d’ambiance HEPA ne sont pas encore une caractéristique standard dans les maisons. (Faites attention à ces risques d’incendie potentiels à l’intérieur de votre propre maison.)

Et quand un feu de forêt se déplace dans votre région, ce manque de protection peut créer des problèmes de santé généralisés. La norme nationale de qualité de l'air ambiant pour les particules fines mesurée en moyenne sur 24 heures est de 35 microgrammes par mètre cube d'air. Lors des incendies de l’année dernière, notre moniteur à Seeley Lake en a enregistré 1 000, à la hauteur de la machine.

Lorsque les incendies ont brûlé, j'ai entendu des enseignants, des parents, des entraîneurs, des travailleurs de la santé et des retraités. Ils ont appelé pour demander où ils pourraient aller pour échapper à la fumée. Ils voulaient savoir comment se protéger, quel type de filtres d’ambiance fonctionneraient, s’ils devaient porter un masque. Ils ont plaidé pour des filtres que je n’avais pas. Ils ont posé des questions auxquelles je ne pouvais pas toujours répondre. Un enfant était rentré chez lui malade de l'école - pourquoi les fenêtres avaient-elles été ouvertes? L’équipe de football devait jouer dans la fumée. Pourquoi le match n’a-t-il pas été annulé?

Il y avait de la fumée à l'intérieur de la clinique de Seeley Lake. Les infirmières étaient malades. Un patient de la clinique a déclaré que la fumée lui donnait envie de mourir. Une grand-mère asthmatique vivant à Seeley Lake venait d’obtenir la garde de son petit-fils de un an, mais elle était malade de la fumée et inquiète pour l’enfant. Un couple confiné à la maison avait survécu à une pneumonie trois fois cette année-là et le mari était sous oxygène. Ils étaient à un mille du feu. S'il vous plaît aider, ils ont demandé. J'ai essayé.

Certaines demandes étaient plus faciles que d'autres. J'ai retrouvé les directeurs sportifs de l'école pour m'assurer que les organisateurs de matchs de football suivaient correctement les consignes. Si la qualité de l'air était jugée malsaine ou pire, annulez les matchs. J'ai tiré une carte et découvert à quel point l'air le plus pur était proche pour que certaines personnes puissent essayer d'échapper à la fumée pendant de courtes périodes. J'ai examiné les conditions météorologiques et les modèles et fait des projections sur le moment où la fumée serait susceptible de se dissiper ou de s'aggraver. J'ai partagé des informations sur les filtres de pièce HEPA et expliqué comment ils pourraient aider à créer un espace sûr - généralement une chambre à coucher - dans une maison. Mais la fumée à Seeley Lake s'épaississait quotidiennement. J'ai parlé à mes superviseurs et nous avons officiellement recommandé aux habitants de quitter les lieux jusqu'à ce que la fumée soit dissipée. Peu ont suivi nos conseils. Peu avaient nulle part où aller. Découvrez ce que ces victimes de catastrophes naturelles souhaiteraient avoir préparé différemment pour se préparer.



J'ai appelé le directeur de Climate Smart Missoula, qui a lancé un projet pilote visant à fournir des filtres d'ambiance HEPA aux personnes âgées, et ai plaidé en faveur de l'aide. Ils ont passé avec 25 filtres pour les patients des cliniques de santé. J'ai appelé les agences de l'État et demandé de l'argent pour acheter des filtres, mais je suis resté les mains vides. J'ai appelé les écoles primaires de Seeley Lake et de Lolo pour leur demander si elles avaient filtré l'air pour leurs élèves. Ils ne l’ont pas fait. Nous avons effectué une descente dans le budget de notre service de santé et acheté 40 filtres de salle HEPA pour les écoles. Le fabricant nous a accordé un rabais en réduisant leur prix de détail de 170 à 127 dollars. Climate Smart Missoula en a commandé 45 autres, avec le soutien de la communauté. La directrice a expliqué que lorsque la santé des enfants est en danger, vous n’attendez pas les détails.

J'ai appelé mon contact à l'American Lung Association, et elle a immédiatement contacté le siège. Ils avaient de l'argent, mais je l'ai envoyé au comté voisin, où, ce jour-là, les besoins étaient plus grands. J'ai pris des appels des comtés environnants demandant quoi faire. Je leur ai envoyé les informations que j'avais.


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J'ai commencé à remuer les filtres et à essayer de les trouver presque tous les jours. Il y avait une école primaire à Condon où 23 élèves étaient assis en fumée, si épais que la visibilité avait chuté à moins de 800 mètres; nous leur avons envoyé huit. Un jour, j’ai reçu trois demandes de filtres que je n’avais pas, deux pour les bébés et une pour un couple âgé étouffant. J'ai pris leurs informations et ai promis d'essayer d'aider. Et puis j'ai mis ma tête dans mes mains et j'ai pleuré.

Pendant tout ce temps, j'ai envoyé des mises à jour sur la fumée: où allait la fumée, à quel point cela se détériorerait, comment les gens pourraient se protéger. J’ai saupoudré de blagues de fumée dans les mises à jour car c’est mon mécanisme de survie et cela aiderait peut-être d’autres. Les gens me disent que oui. Mais chaque nuit, alors que je suis allongé dans mon lit avec mon filtre qui pleure doucement à côté de moi, je sais que des personnes vulnérables dorment sans protection.

Et je sais que dans une autre année, dans une autre vallée, la fumée reviendra. Je suis réconforté de savoir que lorsque cela se produira, nous n’aurons pas à nous débrouiller. Après des semaines d’activités frénétiques, nous avons jeté les bases pour protéger nos communautés de la fumée: éduquer le public, créer des espaces sûrs pour les résidents vulnérables, constituer une réserve de filtres - et nos efforts se sont étendus dans l’ouest du Montana.

À notre connaissance, notre volonté de faire passer les filtres HEPA dans la communauté l'été dernier était une première au pays. Et actuellement, je suis en pourparlers avec l’Environmental Protection Agency sur l’emballage de ce que nous avons fait ici pour d’autres communautés aux États-Unis. Chaque préparation aide.

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